Friday, December 23, 2011

That's the Hitch spirit

I found this delightful image at Sneer Review via Why Evolution is True.

It is an awesome tribute to the strength of spirit, clarity of thought and shear contempt that Hitch showed towards religious stuff. It is also a metaphor to the way a human being with dignity should reply to vacuous statements and promises of any kind.

Friday, December 2, 2011

Encuentros tuiterianos del tipo religioso

No es ningún secreto que no soy amigo ni partidario de la religión, por el simple hecho que considero que a la larga hace más daño que beneficio. Aunque esa discusión son otros cien pesos, en esta ocasión quiero compartir con ustedes una mini conversación que tuve en twitter con una chava. Una muchacha que era mi seguidora hasta ese fatídico día (para ella) en el que escribí un tuit que no le gustó. Un tuit muy en el espíritu de Bill Maher, a quien admiro por su irreverencia y contundencia ante temas como éste. El tuit en cuestión fue:

Existe un grupo de gente que se reúnen una vez a la semana a beber la sangre de un hombre. No, no son vampiros. Se llaman católicos.

A continuación transcribo los tuits subsiguientes al mio. Para no ser mala onda, voy a omitir el nombre de esta chica, a quién de ahora en adelante llamaré "Ella". Mis comentarios aparecen entre paréntesis. El intercambio se desarrolló así:

--- Yo: Existe un grupo de gente que se reúnen una vez a la semana a beber la sangre de un hombre. No, no son vampiros. Se llaman católicos. (Ese fue el tuit original)

--- Ella: no es una vez a la semana, hay quienes vamos todos los dias :)

--- Yo: me alegro por tí ;)

--- Ella: que bueno que usted no tiene el poder que tenia [sic] Hitler, sino todos los católicos estaríamos en campos de concentración. (En ese momento supe que Ella no tenía ni idea de la historia de su religión)

--- Yo: Sí tengo el poder de Hitler y no hay nadie en campos de concentración ¿ves que bueno soy? ;) (Una respuesta sarcástica).

--- Yo: ah, deberías leer más historia. Hitler era católico y la iglesia apoyó el régimen. Google te muestra las fotos :)

--- Ella: Me referia al poder, no a los motivos históricos. Si usted tuviera el poder y posición de Hitler en la actualidad. (Mencionar a Hitler es tan típico del religioso que no sabe de lo que está hablando...)

--- Yo: claro que no. Yo no le deseo el mal a nadie. Lo único es que no tolero la falsedad y la mentira, el fundamento de toda religión.

--- Ella: Bueno, es que pareciera que odia todo lo que tenga que ver con religiones, y estamos en un pais [sic] muy religioso... (Ahora resulta que estar en un país religioso es una excusa para no pronunciarse encontra de la religión.)

--- Ella: Respeto a los ateos, pero a veces siento que ustedes no respetan mucho.. en fin, cada quien puede pensar lo que quiera :)

--- Yo: libertad! eso me gusta más ;) (La verdad que no encontré nada mejor que decir ante tanta ignorancia y acomodacionismo)

Eso fue todo. Después de esto la chica dejó de seguirme en twitter. Qué alivio, la verdad. Aparte están los comentarios que ella misma hizo sobre mi poca falta de respeto a sus creencias acerca de sus amigos imaginarios. Y ese es uno de los peores daños de ese costumbre adquirida. Allí es donde vienen a mi mente las palabras de Christopher Hitchens:

One must have the nerve to assert that, while people are entitled to their illusions, they are not entitled to a limitless enjoyment of them and they are not entitled to impose them upon others. Allow a friend to believe in a bogus prospectus or a false promise and you cease, after a short while, to be a friend at all.

La situación es sencilla. La gente quiere tener la libertad de creer en fantasías sin que nadie les señale la inocencia infantil de su posición. El respeto que reclaman con toda arbitrariedad no se fundamenta en razón alguna más que la tradición milenaria basada en dogmas arcaicos y obsoletos. Eso es precisamente lo peligroso. Reclamar derechos y establecer opiniones no en base a argumentos razonados, sino a convenciones oscurantistas que sirvieron a los propósitos de dominación y control de masas.

Ya no digo más. Que allí quede por el momento. Vayan y lean. La Biblia no es el único libro que existe. Lean (por no decir estudien) un poco de historia. Después de que hagan su tarea hablamos de religiones.

No olviden las palabras de Ralph Waldo Emerson

The religion of one age is the literary entertainment of the next.

He dicho.

Thursday, August 25, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Envoi

I have been lingering on this last post about the book whose name is spelled above. I admit it, there's the procrastinating component. It is even larger however, the feeling that I don't want the book to be over. I identify myself too much with its contents. I wish it had more pages but whimsy wishes vanish into nothingness when facts slap you in the face.

So, here's the last part, my favorite passages of the Envoi.

An official of the Teamsters' Union, asked by the Senate hearing if his union was really powerful, responded guardedly but elegantly by saying that being powerful was a little like being ladylike: "If you have to say you are, you prob'ly ain't."

And finally, a quote that is (for me) a crowing jewel.

So I have no peroration of clarion note on which to close. Beware the irrational, however seductive. Shun the "transcendent" and all who invite you to subordinate or annihilate yourself. Distrust compassion; prefer dignity for yourself and others. Don't be afraid to be thought arrogant or selfish. Picture all experts as if they were mammals. Never be a spectator of unfairness or stupidity. Seek out argument and disputation for their own sake; the grave will supply plenty of time for silence. Suspect your own motives, and all excuses. Do not live for others any more than you would expect others to live for you.

Very well, there is it. Now we can go onto the next book :)


Tuesday, July 12, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter XVII and XVIII

Shame on me for leaving the job of writing the quotes of such a wonderful book for such a long time. Nevertheless, here's the next to last post about it.

Letter XVII

So I entreat you; have no fear of being thought a monomaniac. (If you catch yourself being one, that may be different). It is one of those indicative insults that betrays the prickings of a poor conscience on the other side, or among those who have been easy on themselves. It must be a spur to further droning on your part.

The next one could be applied to more than one affair.

The great reward, if that's the right word, lies in the people you will meet when engaged in the same work, the lessons your will learn, and the confidence you will acquire from having some experiences and convictions of your own---to set against the received or thirdhand opinions of so many others.

Letter XVIII

Those who try to condemn or embarrass you by the company you keep will usually be found to be in very poor company themselves; in any case they are, as I was once taught to say, tackling the man and not the ball.

The high ambition, therefore, seems to me to be this: That one should strive to combine the maximum of impatience with the maximum of skepticism, the maximum of hatred of injustice and irrationality with the maximum of ironic self-criticism. This would mean really deciding to learn from history rather than invoking or sloganising it.

Tuesday, June 28, 2011

Parallel Universes

I was thinking that Facebook and Twitter sometimes are like parallel universes. Then I took advantage of a little project I'm working on using Blender and went ahead to create this. Lots of parallel universes. Oh well, my version of them. (Click to enlarge)



Many things happen even when you don't visit the local bars.

Friday, June 10, 2011

Speak comfort to me

Ebenezer: "Speak comfort to me, Jacob!"
Jacob: "I have none to give. It comes from other regions, and is conveyed by other ministers, to other kinds of men."

That reply is too harsh, negative and hopeless that never wanes my fascination.

Monday, June 6, 2011

Mañana, tarde y noche en Viena

Hace unos días iba escuchando Radio Faro Cultural cuando de pronto sale esta pieza.

Sin saber quién era el autor o el nombre de la composición, lo primero que se me vino a la mente fue el recuerdo de cuando era niño y veía en la televisión las caricaturas de Bugs Bunny. Hay una en donde sale él como director de orquesta interpretando una adaptación de "Morning, noon and night in Vienna" de Franz von Suppe. Hasta el día de hoy nunca supe como se llamaba esa hermosa overtura. Google hace maravillas.

Abajo, la versión de Bugs Bunny ;-)

Saturday, May 7, 2011

David Hume cumple 300 años

Cuando leí el libro de Richard Dawkins "Unweaving the rainbow", (reseña en GuateCiencia) me encontré con una cita de David Hume sobre la naturaleza de los milagros, misma que coloco a continuación para celebrar su cumpleaños número 300 (via Cosmic Variance).

No testimony is sufficient to establish a miracle, unless the testimony be of such a kind, that its falsehood would be more miraculous than the fact which it endeavors to establish.

Leyendo un poco de David Hume en la Wikipedia (el segundo oráculo, como a mí me gusta llamarle) encontré la defensa más lógica, inteligente y sensata para el cargo de herejía:

Hume was charged with heresy, but he was defended by his young clerical friends, who argued that—as an atheist—he was outside the Church's jurisdiction.

No pude evitar reir cuando lo leí :-)

Tuesday, May 3, 2011

Los Tres Comensales y la bebida rojiza

Se encontraban los Tres Comensales, C1, C2 y C3 degustando de un café después de una comida abundante y suculenta. Tanto lo fue, que la ausencia de una bebida digestiva inspiró unánimemente una búsqueda por las calles de aquel Centro Histórico. El objetivo: 93.75 mili litros de la nueva Quezalteca Rosa de Jamaica, la bebida rojiza. Los Tres Comensales salieron del café rumbo al bar N, lugar donde dicha bebida había sido observada por última vez.

En el camino los Tres Comensales preguntaron en las tiendas que les quedaban a su paso por la bebida rojiza. El éxito fue nulo.

Llegaron al bar N sólo para ver cómo la persiana metálica obstruía el camino hacia el interior del lugar. Los Tres Comensales caminaron un tanto decepcionados por la avenida número seis, tratando de dilucidar dónde podrían encontrar la bebida rojiza. A su izquierda vieron la puerta de un corredor que conducía a un bar sin nombre. Un poco oscuro por dentro y otro tanto de mala muerte. Allí se encontraban algunas personas que disfrutaban de bebidas espirituosas. C3 preguntó por Quezalteca Rosa de Jamaica. El bartender no sabía de la existencia de Quezalteca Rosa de Jamaica. Los Tres Comensales notaron que el sujeto acarició la idea de incorporar la bebida rojiza en los haberes de su bar. Después de la cavilación, sugirió ir al lugar L en la X calle, entre Y y Y+1 avenida. Uno de los clientes escuchó la conversación y también dio su sugerencia. Que se dirigieran a la calle 5 cerca del Palacio, "...donde hay dos chupaderos seguidos. Allí de seguro tienen." ---les dijo. Los Tres Comensales agradecieron a todos, incluso al tipo ---ya entonado--- que les ofreció tomar asiento en la barra hablándoles en inglés. Abandonaron el bar sin nombre y reanudaron la búsqueda.

"Qué serviciales y cordiales son los guatemaltecos después de los primeros tragos" ---dijo C1. Parecía que todos los presentes en aquel bar sin nombre se habían solidarizado con el noble propósito de los Tres Comensales.

A C2 se le ocurrió que quizás en el bar E podrían encontrar la bebida rojiza. Llegaron a dicho lugar después de un corto trote. C3 preguntó a la mesera por Quezalteca Rosa de Jamaica. Como en el caso anterior, Quezalteca Rosa de Jamaica no había puesto pie en aquel lugar. Y también como en el caso anterior, el dueño del bar trata de ayudar a los Tres Comensales en su misión. Les dijo que fueran a la abarrotería F, en la calle 6 1/3 entre la avenida Z y Z+1.

De nuevo los Tres Comensales comentaron acerca de la solidaridad del guatemalteco hacia aquellos que se entregan a los propósitos loables. Notaron que el lugar indicado se encontraba muy cerca. Efectivamente, era la abarrotería F, la definición misma del modismo "de mala muerte". C3 iba a preguntar una vez más por Quezalteca Rosa de Jamaica, pero antes de hacerlo, C2 y el mismo C3 la divisaron en uno de los estantes. Felices con el éxito de la búsqueda, los Tres Comensales pagaron por los 93.75 mili litros de la bebida rojiza, pidieron tres vasos y brindaron por la culminación exitosa de la misión y por el efecto digestivo que fue ---desde el principio--- la motivación primaria de aquella empresa.

Los Tres Comensales no estaban solos. En la abarrotería F habían clientes fieles al lugar, de aquellos que la visitaban de lunes a viernes y descansaban sábado y domingo. Uno de ellos les mostró su cortesía invitando a los Tres Comensales a otros 187.5 mili litros de la bebida rojiza. Ante tan vehemente y amable ofrecimiento, los Tres Comensales aceptaron con reticencia la invitación, pero únicamente a 93.75 mili litros.

Ya cuando estaban por irse, C2 compró otros 93.75 mili litros de la bebida rojiza para poder sacarle una fotografía y compartirla con su familia. Los Tres Comensales abandonaron la abarrotería F, satisfechos de haber alcanzado su objetivo y de lidiar exitosamente con aquellos clientes fieles quienes habían adquirido una cantidad adicional de amabilidad y cordialidad en virtud de la cantidad de tiempo que habían permanecido en aquel lugar.


En aquel Centro Histórico, la solidaridad bohemia es sólo una de tantas ánimas que habitan y transitan por las avenidas. Dispuesta a mostrarse a aquellos que disfrutan de la feliz tarea de recorrer sus calles y conocer sus rincones.

Tuesday, April 26, 2011

That mild sensation

I love that mild sensation of alcoholic dizziness that makes me feel a bit more conscious. That sensation that amplifies the feelings of greatness and happiness. That effect that magnifies the deepest personal meaning of a song, that enforces the sensory input of a marvelous event, an enjoyable company, a sequence of movements or words. That furtive glance that only two persons understand. That unsettling feeling that something can be done had you desire to pursue the cause of your will.

I love that slight altered sensation of normal reality perception that makes you fly above all ideas. The contentment that comes from seeing the crowd below your higher ground in all standard places. Unique sites that reveal a not-seen-before look of what you are and where you are.

Sounds, images and combinations of distilled information flowing inside a maze of processing algorithms cells, connected and organized by the ancestral code of the four molecules, of which we have been just mere carriers. What is that if not a wondrous construction of nature itself? As Hitchens says, how is that compared to a burning bush? It lacks all imagination and all creativity by orders of magnitude, and all originality for the last is the creation of mediocre minds and the former is the expression of Nature itself; sublime and unconstrained to the narrowness of human prejudices.

Life is far more exiting than the average smart ass pretends to tell us. From the time of enlightening of the senses, the existence and thought; let no one tell how to feel, what to think and what to do. Freedom of thought shall never be shackled by that narrowness of mind of the vast majority of lazy deluded, that cling to the established norms, without wondering what they are up to.

I whish freedom of thought, action and feelings stay with us for as long as we dwell on Earth, and let us enjoy what Nature has evolved for millions of years: our brain and all what it means to be human; the inner sufferings, the joyful achievements, the sweet conquests. The agonizing pains and redeeming consequences of love. All what entitles to be human without restriction, without bonds. That is all we have and all we will ever be.

Tuesday, April 19, 2011

Confesiones de un ex cristriano

Recurriendo de nuevo a esta libreta de apuntes virtual, este video es una crítica de todas las mayores afirmaciones del cristianismo y cómo son reducidas a la nada al contrastarlas con la ciencia.



Me gusta cuando dice: "Me enojaba cuando decían que los humanos evolucionaban, pero no tenía problema cuando me enseñaron que fuimos creados de barro." Es una idea que suena bien al calor del fervor de la creencia ciega.

Otro buen punto es cuando menciona que suena ridículo que otras religiones tengan varios dioses e interactúen con humanos. Pero en el cristianismo nadie tiene problemas con tener padre, hijo y espíritu santo, tres personas que son una sola. Y que éste último embarazó a una virgen de donde salió el dios hijo. ¿Qué diferencia hay entre eso y los dioses griegos del Olimpo? De nuevo, solo en el calorcito de la fe ciega uno puede favorecer un disparate y no el otro.

La época de semana santa es especial. Es como una dramatización de la edad media en donde la gente se desnuda de la razón para entregarse a esos básicos instintos que buscan la salida fácil a los problemas difíciles, el consuelo falso y las promesas vacías de salvación. La ciudad se convierte en un museo viviente, que muestra las debilidades y los deseos más añorados de una especie de mamíferos que distan media cromosoma del chimpancé. A la luz de esa leve diferencia evolutiva, es natural que la semana santa sea una época especial.

Monday, April 18, 2011

Un océano de belleza

Muy oportuno para estos "días santos". Exactamente así --como el cuate de sombrero rojo-- me siento cuando veo que la mayoría todavía cree en lo sobrenatural, en demonios, en dioses y demás ilusiones (vía Abstruse Goose).

Click para agrandar.

Es un poco triste que a pesar de vivir en una época única, haya gente que se aferre a ideas tan inocentes y anticuadas como las creencias religiosas. Vivimos en una era en donde ya no es necesario temerle al trueno ni a la malaria, una era en donde los telescopios nos abren los ojos a las maravillas del universo y la tecnología nos da de comer, nos viste y nos entretiene. Todo esto ha sido gracias a la curiosidad de unos cuantos que se detuvieron a pensar, maravillados por la belleza de la naturaleza y trataron de entender y de ver más allá de lo que nuestros sentidos nos muestran.

Comparada con la hazaña humana que ha sido el entendimiento de la naturaleza que nos rodea, la religión y sus dogmas no son más que una pálida y tenue candela que alumbró a la humanidad en la oscuridad de sus orígenes. Sin embargo ahora tenemos un mejor instrumento. Afinado y mejorado durante siglos, el conocimiento científico nos alumbra cientos de veces mejor que esa candela.

El niño tiene miedo de soltar la mano del padre cuando está aprendiendo a caminar solo. Pero el niño deberá recorrer su propio camino. Por sus propios medios eventualmente suelta la mano de su padre y supera esa primera etapa.

Thursday, April 7, 2011

Ignorantes de capirote

No hay nada peor que la gente que habla de lo que no sabe. Como el caso de los religiosos que hablan de la teoría sobre el inicio del universo, el Big Bang. El baturrillo que encontré en este post (vía openfecks) contiene despliegues descarados de ignorancia como este:


En resumen, la teoría del Big Bang es la creencia sin fundamento científico de que hace millones de años, nadie sabe cómo, una ínfima partícula explotó (sin razón aparente) y de allí surgió toda la materia, energía y la vida. Honestamente, si lo piensas un poco, no tiene sentido: Una explosión destruye, nunca crea orden. Hasta un niño lo sabe, ¡haz la prueba!

En primer lugar, es tan fácil superar la ignorancia. La Wikipedia tiene una excelente entrada sobre el Big Bang.

En segundo lugar, para decir que algo no tiene fundamento científico, primero hay que entender y analizar la evidencia a favor y en contra. El Big Bang es la teoría más completa que explica todas las observaciones que se han hecho. Es decir, hay montañas de evidencia que sostienen su validez.

Y en tercer lugar, cuando uno comunica ideas científicas en lenguaje ordinario, uno corre el riesgo de que la verdadera idea sea mal interpretada. En este caso el Big Bang o gran explosión, es absolutamente diferente a una explosión de dinamita. Para entender los detalles del big bang es necesario estudiar física y cosmología. El que no sepa de estas cosas no está calificado para criticar ni mucho menos descartar una teoría científica.

El post de ese blog religioso se sintetiza así: "el big bang explica el origen del universo, pero para mi no tiene sentido y tampoco lo entiendo, por lo tanto es falso."

La gente que escribe esas cosas son ignorantes de capirote. Se paran detrás del escaparate tecnológico de su blog con una etiqueta que dice "ignorante" sobre la frente, la cual despliegan con todo orgullo y honor.

Wednesday, April 6, 2011

Martin Rees ganó el premio Templeton

Martin Rees ha perdido parte de mi respeto al hacerse merecedor del Templeton prize (vía Why Evolution Is True). La descripción del premio es la siguiente:


The Templeton Prize honors a living person who has made an exceptional contribution to affirming life’s spiritual dimension, whether through insight, discovery, or practical works. Established in 1972 by the late Sir John Templeton, the Prize aims, in his words, to identify “entrepreneurs of the spirit”—outstanding individuals who have devoted their talents to expanding our vision of human purpose and ultimate reality. The Prize celebrates no particular faith tradition or notion of God, but rather the quest for progress in humanity’s efforts to comprehend the many and diverse manifestations of the Divine.

En pocas palabras, el premio es dado a científicos que dicen cosas bonitas sobre la religión. Lo que es más, el monto del premio es un millón de libras, que bien empaquetan una considerable dosis de tentación para cualquier acomodacionista que se preste al juego.

Otra versión de la apuesta de Pascal

Facebook es una mierda cuando se trata de buscar cosas que uno ha compartido en el muro. Así que por esa razón, mejor guardo este link aquí. Es la versión cómica de la vergonzosa, inocente y mediocre posición enunciada en la famosa apuesta de Pascal. En pocas palabras dice así: es mejor creer en dios que no creer. Si tal dios no existe, nada se pierde con creer; pero si en verdad existe, uno se va al infierno por no creer. Ergo, es mejor creer---por si las dudas---.


Que idea tan patética.

Sunday, April 3, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter XV

Letter XV


We still inhabit the prehistory of our race, and have not caught up with the immense discoveries about our own nature and about the nature of the universe. The unspooling of the skein of the genome has effectively abolished racism and creationism, and the amazing findings of Hubble and Hawking have allowed us to guess at the origins of the cosmos. But how much more addictive is the familiar old garbage about tribe and nation and faith.

There's an old argument about whether full bellies or empty bellies lead to contentment or revolt: it's an argument not worth having. The crucial organ is the mind, not the gut.

Letter XVI

Humor is easily enough definable as a weapon of criticism and subversion, but it is very often a mere comfort or survival technique.

A rule of thumb with humor; if you worry that you might be going too far, you have already not gone far enough. If everybody laughs, you have failed.

Wednesday, March 23, 2011

Wider, wider, open wider

Wider, wider, open wider. Let's pretend to sink the spider.
Wider, wider, open wider. Let's forget to plug the scanner.
Closer, closer, hold them closer. Tonight has forfeited its right to be older.
Silent, silent, walk very silent. One shoe from above one sock in the stove.
Slowly, slowly, think more slowly, the deeper the thought, the fancier the shape, the truer the oath of that little ape.

Thursday, March 17, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter XIII and XIV

Letter XIII

From Noam Chomsky: "speaking truth to power" is overrated.

Power [...] quite probably knows the truth already, and is mainly interested in suppressing or limiting or distorting it. We would therefore do better to try to instruct the powerless. I am not sure that there is a real difference in this distinction. Ruthless and arrogant though power can appear, it is only ever held by mere mammals who excrete and yearn, and who suffer from insomnia and insecurity. These mammals are also necessarily vain in the extreme, and often wish to be liked almost as much as they desire to be feared.

Letter XIV

Those who need or want to think for themselves will always be a minority; the human race may be inherently individualistic and even narcissistic but in the mass it is quite easy to control. People have a need for reassurance and belonging.

Distrust any speaker who talks confidently about "we," or speaks in the name of "us". Distrust yourself if you hear these tones creeping into your own style.

Thus in order to be a "radical" one must be open to the possibility that one's own core assumptions are misconceived.

Tuesday, March 15, 2011

Expresión y producto de la debilidad humana

En una subasta realizada la semana pasada, salió a la luz una carta que Albert Einstein escribió al filósofo Eric Gutkind en donde queda claro cuál era la idea que Einstein tenía sobre la religión. En la carta escribe:

The word god is for me nothing more than the expression and product of human weaknesses, the Bible a collection of honourable, but still primitive legends which are nevertheless pretty childish. No interpretation no matter how subtle can (for me) change this.

Traducido libremente: "La palabra dios no es para mí otra cosa más que la expresión y el producto de la debilidad humana, la Biblia una colección de leyendas honorables pero sin embargo primitivas, que son de cualquier forma bastante infantiles. Ninguna interpretación, sin importar que tan sutil puede (para mí) cambiar esto."

No se podía esperar menos del maestro. No queda duda ahora que Einstein no creía en el dios judeocristiano :-)

Monday, March 14, 2011

Hitch, Harris and two rabbis

A few days ago I saw the debate between Christopher Hitchens, Sam Harris and the rabbis David Wolpe and Bradley Shavit Artson, available online here (via Why Evolution is True). The discussion topic was: "Is there an afterlife". It was very enjoyable in general, leaving aside the fact that the rabbis had to make several moves to get away with their faith :-)

What I always like is Hitchen's wit and humor to pose an old and known idea in a new and fresh way. Here's an example with the notion of death and the eternal. This is the best metaphor I've seen about death:

Someone tap you in the shoulder and tells you that the party is not over, but you have to leave, and it will continue without you.

Imagine that, you are having fun at a party and you wish it would never end and you don't think for a second about the idea of having to leave! And that's what is upsetting and unsettling about having to die. All this wonderful party will be going on without us and we won't come back to it again and won't even know how it ended up. As far as we know, that's what the facts tell us. So we better come to terms with them.

Then comes the idea of eternity offered by religion, humorously stated by Hitchens:

This party is going on forever and you can't leave. You've got to stay, the boss says so, and he also insists that you have a good time.

That is the point that Hitchens raises about the totalitarian character of the religious point of view. One simply has no choice in the matter. I don't think you can have an honest good time under such conditions. I certainly could not. Could you?

In this regard, I just can't do something simply because someone claims to have to authority to tell me what to do. Either give me a good reason or forget about it!

Thursday, March 10, 2011

Gamma function time...

I saw this picture a couple of months ago, but I didn't remember where. So I googled it. The very first hit was the twitter account of my friend who posted it! Needless to say, that was pretty cool.


I was trying to remember the scene in Pulp Fiction where Samuel L. Jackson could have supposedly said what is in the picture. It would make an awesome scene. You couldn't say that to your students... so the old classmates will have to do!



By the way, this is subject of our present topic: the gamma function.

Wednesday, March 9, 2011

Día de carnaval + 1

Miércoles de ceniza... recuerdo las misas en el colegio y la crucita grisasea. Ya en aquel entonces sentía raro que me pusieran una marca en la frente. Ahora lo veo como una dramatización inverosímil de un culto antiguo por gente moderna; como una exhibición de museo pero en vivo. En cierta forma es un privilegio el poder presenciar una dramatización de esta escala. Lo lamentable es que hay muchas otras tradiciones muertas que también valdría la pena recrear. Es igual que ir a la iglesia. La iglesia es como un museo viviente. Allí la gente todavía actúa como si creyeran los mitos de una religión antigua. Pero lo triste es que en verdad lo creen...

Thursday, March 3, 2011

Saliendo de la oscuridad

Cada vez que veo este tipo de propaganda no dejo de pensar que a pesar de todo, ha habido un gran progreso desde la Edad Media hasta ahora. En aquellos tiempos la gente era quemada en la hoguera por pensar libremente y retar la autoridad de la iglesia. Hoy, todavía existe esa influencia dogmática, pero mientras más personas tengan acceso a la educación y no tengan miedo de pensar por sí mismas, la influencia religiosa irá en declive.

La oscuridad en la que vive la humanidad no puede durar por siempre.

Monday, February 21, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter XI and XII

Letter XI


I trust I will lose none of your respect if I remind you once again that the forces of piety have always and everywhere been the sworn enemy of the open mind and the open book. Do not think for a moment that I have exhausted this point!

One must avoid snobbery and misanthropy. But one must also be unafraid to criticise those who reach for the lowest common denominator, and who sometimes succeed in finding it.

Letter XII

One is sometimes asked "by what right" one presumes to offer judgement. Quo warranto? is a very old and very justified question. But the right and warrant of and individual critic does not need to be demonstrated in the same way as that of a holder of power. It is in most ways its own justification.

To the question, Who do you think you are? I can return the calm response: Who wants to know?

The next one comes from A Contribution to the Critique of Hegel’s Philosophy of Right by Karl Marx. Usually this quote is shortened to Religion is the opium of the people. But that's almost out of context. Instead, here's the full text where it appears.

Religious distress is at the same time the expression of real distress and the protest against real distress. Religion is the sign of the oppressed creature, the heart of a heartless world, just as it is the spirit of a spiritless situation. It is the opium of the people.
The abolition of religion as te illusory happiness of the people is required for their real happiness. The demand to give up the illusions about its condition is the demand to give up a condition that needs illusions. The criticism of religion is therefore in embryo the criticism of the vale of woe, the halo of which is religion.
Criticism has plucked the imaginary flowers from the chain not so that man will wear the chain without any fantasy or consolation but so that he will shake off the chain and cull the living flower.

One must have the nerve to assert that, while people are entitled to their illusions, they are not entitled to a limitless enjoyment of them and they are not entitled to impose them upon others. Allow a friend to believe in a bogus prospectus or a false promise and you cease, after a short while, to be a friend at all.

[I]f you decide to pass judgements and make criticisms and take forward positions, you both can and should expect a few hearings to convene on yourself. A welcome prospect, I trust. It certainly helps prevent the art and science of disputation from dying out amongst us.

Thursday, February 17, 2011

Transformación de bar

Cuando vivía en Atlanta, disfrutaba de la caminata diaria desde mi oficina en Georgia Tech hasta mi apartamento. En el camino tenía la facilidad de pasar por la zona llamada Midtown. Una región que combina los edificios corporativos, hoteles, restaurantes, bares, discotecas y similares en una atmósfera de exclusividad y arquitectura moderna.

El destino de casi todos los martes era RíRá Irish Pub. Lugar con luz tenue y hermosa decoración. La especialidad era comida y bebida de origen irlandés. Las cervezas simbólicas: Guinness, Smithwicks y Harp. Mi cena tradicional: Fish & chips con una Guinness. Comida abundante, ambiente relajado y ocasionalmente música irlandesa.



Como todo lo bueno tiene un final, mi tiempo en Atlanta terminó. Pero eso no implica que tenga que abandonar la tradición alegremente adquirida y necesariamente adaptada. Ha sido una costumbre que nació cuando vivía en Louisiana, donde cada jueves el grupo de relatividad numérica peregrinaba al bar local. Cada vez que me he mudado de ciudad he tenido que encontrar un antro diferente, que se ajuste a mi trayectoria del campus a casa. Afortunadamente, nunca han faltado opciones, y la tradición ha continuado.

Ahora que vivo de nuevo en Guatemala City, el camino de la U a mi casa pasa invariablemente por el Centro Histórico de la ciudad. Tomar el transmetro y la reciente renovación de la Sexta Avenida son dos hechos cuya conjugación tiene por resultado una caminata desde la 18 calle a lo largo de la Sexta, bajando por la Novena hasta el parque Colón, donde tomo la otra camioneta a casa. Obviamente no tengo necesidad de hacer este inusitado recorrido pero ¿qué se puede hacer cuando uno disfruta las cosas?

Aquí es donde entra la transformación de bar. Una transformación dramática. No sólo la cerveza y la comida es diferente, sino el ambiente, la cultura, la música... Ahora he cambiado el fish & chips por las boquitas de revolcado y morcilla (aún no me gustan del todo, ¡pero tampoco me gusta dejarlas allí!), la Guinness por la Moza, el violín y la gaita por la marimba y los boleros en vivo, la arquitectura moderna por los edificios de antaño, la tiendas de conveniencia por los kioskos de joyería y numismática. Un cambio que no lamento en lo más mínimo. Ya lo extrañaba todo. Aunque creo que antes de irme no había crecido ni vivido lo suficiente para apreciarlo. El Centro Histórico es un lugar único.

Sean siempre bienvenidas las transformaciones de bar, de ciudad, de trabajo, de cultura, de amigos. Lo importante es que cada una de estas transformaciones sea "suave y continua" de modo que todas ellas tengan una "transformación inversa" que podamos utilizar para estar siempre en contacto con todos los buenos, inolvidables y fugaces momentos pasados.

Friday, February 11, 2011

Gente buena sin dios

Hay gente que no necesita de un supervisor celestial para hacer cosas buenas. Click en la imagen para agrandar. Sitio original aquí.

Monday, February 7, 2011

El bus de regreso

Tomé el bus en la esquina del parque Colón, entre 9a. calle y 11a. avenida. El bus no era de los grandes. Más bien era de esos pequeños Mercedes Benz con una pequeña trompa. Pintado de rojo, en la tradición de los buses urbanos. Por lo menos cabe uno de pie sin tener que doblar la columna vertebral. Traía gente parada, pero no venía muy lleno.

Le doy al "brocha" un billete de cinco quetzales mientras subía las gradas, extendiendo mi mano en espera del vuelto. El brocha me dice que son cinco quetzales. Retiro mi propia mano vacía y termino de subir las gradas, levantando las cejas y pensando: "que robo, cinco quetzales a las ocho de la noche..." Lo único que me consoló fue pensar que por lo menos era más barato que tomar un taxi. Después de ese cobro, que era cinco veces màs del valor real del pasaje, se queda uno pensando que estos tipos son unos deshonestos, dignos de ser enemigos públicos de los buenos ciudadanos que regresan a sus casas después de un día de labores.

Me acomodé justo detrás del asiento a la derecha del conductor. Ese es el asiento comúnmente destinado a la traidita del conductor. Y efectivamente, en ese asiento donde normalmente cabrían unas tres personas sentadas, venía una sola chica. Delgada de piel morena, labios prominentes y dientes pronunciados. Lo que en buen chapín se llamaría "trompuda", mas no en forma despectiva. La chica tenía un buen aire y figura esbelta. Diría yo que no pasaría de los 20 años. Pero es difícil hacer una buena estimación con la tenue luz verde emanada por lo que parecía un marco de placa de vehículo colocada en el techo con los cables colgando. Un tipo que venía a la par mía trató de hacer conversación con la chica mientras el bus paraba en una gasolinera a cargar diesel y agua para el radiador. El tipo no paraba de presionar la teclas de un teléfono celular que traía en las manos. En eso le dice a la chica:
--- "Se te rompió en pantalón." Señalando la rodilla izquierda.
--- "Ya estaba roto." Contestó ella, con una sonrisa amable. Y seguramente ese pantalón ha estado rompiéndose poco a poco desde los últimos cuatro o cinco meses. Ella termina la conversación con el extraño, sacando la cabeza por la ventana y gritando algo al piloto de unos vientitantos años, que supervisaba el llenado del tanque.

El bus se fue llenando cada vez más. Como yo tenía la suerte de ir justo detrás del asiento de la traida del piloto, no me decían que me corriera en la fila de en medio. De pronto me percaté que la mano izquierda del piloto no era normal. Parecía tener una mano más pequeña y sin dedos. Al ver eso como que el enojo de haber cobrado cinco quetzales se hizo un poco menor. En el momento en que el tipo para el bus en una gasolinera a cargar diesel, toda la gente se pone de una mal humor generalizado. Por el lugar donde yo iba, el tipo me pide que le dé permiso para poder bajar del bus, al mismo tiempo que me dice que puedo poner mi mochila en la paquetera que se encuentra justo arriba de su asiento. Por alguna razón desconocida eso mitigó el hecho de parar a echar diesel. Era como si después de todo el tipo sabía ser amable con la gente que llevaba. Claro, amable en términos relativos, pues en esas circunstancias las personas casi son reces apretujadas en un espacio limitado. Pero no puede uno dejar de pensar que este pobre piloto y su ayudante tienen un nivel económico inferior a la media. El hecho de estar cobrando cinco veces más el valor del pasaje suena como a medida de desesperación, más que a una decisión arbitraria de hacer riqueza.

Finalmente llegué a mi parada y bajé del bus. No sin dejar de pensar la vida que el piloto y su ayudante (y también la traidita) deben librar todos los días. Una vida más dura de la que yo mismo conozco. Una vida en donde la cultura y el conocimiento son lujos inalcanzables, lo que importa es llevar dinero para subsistir día con día en un ambiente donde sobrevive el más listo y el más fuerte.

Cómo quisiera que la realidad fuera diferente y que estas personas tuvieran la oportunidad que yo mismo he tenido de poder alcanzar una educación y acceso a todo tipo de recursos.

No pude dejar de pensar en lo que todas estas personas podrían llegar a ser dadas las oportunidades básicas. Talvez será algo que nunca sabremos en el futuro inmediato. Quisiera pensar que la situación pueda cambiar por el bien todos los que vivimos y vivirán en este querido territorio, pero la verdad es que no lo sé, y no creo que nadie lo sepa...

Sunday, January 23, 2011

Suzie, quien todavía vive una fantasía

Esta es la historia de Suzie, quien como millones de personas, vive una vida de fantasía y credulidad infantil (via Pharyngula).


El diccionario debería corregir la definición del verbo "rezar" a la siguiente:

Rezar: La manera más efectiva de no hacer absolutamente nada, y aún así creer que se hace algo.

Sunday, January 16, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter X

Letter X

More criticism on religion.

[A]s Laplace is supposed to have said when demonstrating his model of the solar system at court, and on being asked where the Prime Mover was: "It can work without that assumption."

What heaven looks like:

Endless praise and adoration, limitless abnegation and abjection of self; a celestial North Korea. (Just to spice things up, some religions promise a good deal of carnal bliss and I think I have already mentioned one of the Church fathers, Tertullian, who also dangled the tempting option of viewing the torments of the damned. All this proves is that religion is man-made, and that men have created gods in their own image rather than the other way about [emphasis added]. Only a humorless tyrant could want a perpetual chanting of the praises that, one has no choice but to assume, would be of the innate virtues and splendors furnished him by his creator, infinite regression, drowned in praise!)

[T]here is something irreducibly servile and masochistic about the religious mentality. And the critical and oppositional stance does ultimately rest on a belief in the capacity and pride of the individual, while religion tends to dissolve this into a sickly form of collectivism (remember "the flock").

Religion is, and always has been, a means of control. Some of those who recommend religion [...] are blunt enough to make this point explicit: it may be a myth and mumbo-jumbo but it's very useful for keeping order. [emphasis added]

Sigmund Freud was surely right when he concluded that religious superstition was ineradicable, at least for as long as we fear death and fear the darkness. It belongs to the childhood of our race, and childhood is not always ---as Freud also helped us to understand--- our most attractive or innocent period.

A degree of solitude and resignation is necessary to being with. Some people can't bear solitude, let alone the idea that the heavens are empty and that we do not even succeed in troubling their deafness with out bootless cries.

Thursday, January 13, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter IX

Letter IX


In this letter we have a synthesized version of Hitchens' arguments against religion. What follows are just a few points worth to be remarked and that I find hard to argue against.


I do not envy believers their faith. I am relieved to think that the whole story is a sinister fairy tale; life would be miserable if what the faithful affirmed was actually the case.

To obey or to use your brain? I rather use my brain. Obeying is too easy. It is for those who don't want to think for themselves.

I have my answer ready if I turn out to be mistaken about [religion]: at the bar of judgement I shall argue that I deserve credit for an honest conviction of unbelief and must in any case be acquitted of the charge of hypocrisy or sycophancy. If the omnipotent and omniscient one does turn out to be of the loving kind, I would expect this plea to do me more good than any trashy casuistry of the sort popularized by Blaise Pascal.

I have been called arrogant myself in my time, and hope to earn the title again, but to claim that I am privy to the secrets of the universe and its creator---that's beyond my conceit.

Even the most humane and compassionate of the monotheisms and polytheisms are complicit in this quiet and irrational authoritarianism: they proclaim us, in Fulke Greville's unforgettable line, "Created sick---Commanded to be well."

About the claim that Jesus died for the sins of humanity, i.e. the vicarious redemption, Hitchens says:

There is no moral value in the vicarious gesture anyway. As Thomas Paine pointed out, you may if you wish take on another man's debt, or even offer to take his place in prison. That would be self-sacrificing. But you may not assume his actual crimes as if they were your own; for one thing you did not commit them and might have died rather than do so; for another this impossible action would rob him of individual responsibility.

[T]he concept of revealed truth degrades the whole concept of the free intelligence by purportedly relieving us of the hard task of working out ethical principles for ourselves.

[Judaism], along with Islam and Christianity it does insist that some turgid and contradictory and sometimes evil and mad texts, obviously written by fairly unexceptional humans, are in fact the word of god. I think that the indispensable condition of any intellectual liberty is the realisation that there is no such thing.

Monday, January 10, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letters VII and VIII

Letter VII

Try your hardest to combat atrophy and routine. To question The Obvious and the given is an essential element of the maxim de omnius dubitandum.

Letter VIII

How to ward off atrophy and routine, you ask? [...] Every day, the New York Times carries a motto in a box on its front page. "All the News That's Fit to Print," it says. It's been saying it for decades, day in and day out. [...] I myself check every day to make sure that the bright, smug, pompous, idiotic claim is still there. Then I check to make sure that it still irritates me. If I can still exclaim, under my breath, why do they insult me and what do they take me for and what the hell is it supposed to mean unless it's a obviously complacent and conceited and censorious as it seems to be, then at least I know that I still have a pulse.

The style of the above paragraph is why Hitchens is so delightful to read!

Thursday, January 6, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter VI

Letter VI

[B]e prepared in advance for the arguments you will hear (even in your own head) against such a mode of conduct. Some of these are very seductive. [...] Other invitations to passivity or acquiescence are more sly, some of them making an appeal to modesty. Who are you to be judge? Who asked you? Anyway, is this the propitious time to be making a stand? Perhaps one should await a more favorable moment?

Next quote comes from George Orwell's "Through a Glass, Rosily":

Whenever A and B are in opposition to one another, anyone who attacks or criticises A is accused of aiding and abetting B. And it is often true, objectively and on a short-term analysis, that he is making things easier for B. Therefore, say the supporters of A, shut up and don't criticise: or at least criticise "constructively", which in practice always means favourably. And from this it is only a short step to arguing that the suppression and distortion of known facts is the highest duty of a journalist.

According to Blake, "A truth that's told with bad intent beats all the lies you can invent."

The next series of quotes come from Microcosmographia Academica, witten in 1904 by F. M. Cornford.

There is only one argument for doing something; the rest are arguments for doing nothing.

Now come the arguments that justify doing nothing, which are in themselves weak excuses for inaction.

The Principle of the Wedge is that you should not act justly now for fear of raising expectations that you may act still more justly in the future---expectations that you are afraid you will not have the courage to satisfy. A little reflection will make it evident that the Wedge argument implies the admission that the persons who use it cannot prove that the action is not just. If they could, that would be the sole and sufficient reason for not doing it, and this argument would be superfluous.

The Principle of Dangerous Precedent is that you should not now do any admittedly right action for fear you, or your equally timid successors, should not have the courage to do right in some future case, which, ex hypothesi, is essentially different, but superficially resembles the present one. Every public action that is not customary, either is wrong, or, if it is right, is a dangerous precedent. It follows that nothing should ever be done for the first time.

Another argument is that "the Time is not Ripe." The Principle of Unripe Time is that people should not do at the present moment what they think right at that moment, because the moment at which they think it right has not yet arrived.

Wednesday, January 5, 2011

Hitchens: Por qué el ateismo es mejor

Del pasado debate entre Christopher Hitchens y Tony Blair, del cual tomé tres pensamientos, encontré un análisis conciso sobre el mismo, vía Young Freethought. A continuación traduzco libremente la argumentación elegante, racional y sólida de Hitchens. Para mayor deleite, lo recomendable es leerlo directamente en inglés :-)


Una vez que asumimos que hay un creador y un plan, eso nos hace objetos en un cruel experimento, en donde se nos ha creado enfermos y se nos manda a ponernos bien. Repito: creados enfermos y se nos ordena a ponernos bien. Y sobre nosotros, para supervisarlo todo, se instala una dictadura celestial, una especie de Corea del Norte divina. Codiciosa, exigente. Codiciosa de alabanza ciega desde que amanece hasta que anochece y rápida para castigar el pecado original, el cual tiernamente nos otorgó en primer lugar.

Sin embargo, que nadie diga que no hay cura, la salvación es ofrecida. La redención, de hecho, es prometida; al bajo costo de renunciar a nuestras facultades de pensamiento crítico. La religión, podría decirse, y debe decirse, tendría que admitir que hace afirmaciones extraordinarias. Pero yo, sin embargo, sostendría que las afirmaciones extraordinarias requieren evidencia extraordinaria. Más aún, atrevidamente ni siquiera se provee de evidencia ordinaria para sus afirmaciones sobrenaturales extraordinarias.

Por lo tanto, podríamos empezar preguntándonos, y le pregunto a mi oponente [Tony Blair] y también a ustedes cuando consideren su voto, ¿es bueno para el mundo apelar a nuestra credulidad y no a nuestro escepticismo? ¿Es bueno para el mundo adorar a una deidad que toma preferencias en las guerras y en los asuntos humanos? ¿Apelar a nuestro miedo y culpa, es eso bueno para el mundo? A nuestro terror, nuestro terror por la muerte, ¿es bueno apelar a eso?

Predicar culpa y vergüenza sobre el acto sexual y la relación sexual, ¿es eso bueno para el mundo? Y pregúntense ustedes mismos, ¿es la religión responsable de esto, tal como yo lo sostengo? Aterrorizar a los niños con la imagen del infierno y castigo eterno, no sólo de ellos mismos, sino de sus padres y todos sus seres queridos. Talvez, lo peor de todo, considerar a la mujer como una creación inferior, ¿es eso bueno para el mundo? ¿puede alguien nombrar una religión que no haya hecho eso? Insistir que hemos sido creados y no evolucionado de cara a toda la evidencia. Decir que ciertos libros de mito y leyenda, primitivos y hechos por el hombre son revelaciones y no fabricaciones humanas.

La religión fuerza a la gente buena a hacer cosas desagradables y también hace que la gente inteligente diga cosas estúpidas. Cuando toman entre sus brazos un pequeño bebé recién nacido, ¿es su primera reacción pensar: "hermoso, casi perfecto, pero dame la piedra filosa para sus genitales, para que podamos hacer la obra del Señor"? [en algunas religiones se mutilan los genitales femeninos] No. Esto es --- como el gran físico Stephen Weinberg adecuadamente lo dijo, en el universo moral ordinario, los buenos harán lo mejor que puedan, y los malos harán lo peor que puedan, pero si ustedes quieren que la gente buena haga cosas perversas, necesitarán de la religión.

Monday, January 3, 2011

Notes from "Letters to a Young Contrarian", Letter V

Letter V

The strategy of living "as if".

Now you ask me, to what purpose is such a life to be devoted? In a way, you miss my point, since I believe (and I hope I argued) that such a life is worth living on its own account.

Vaclav Havel [...] realized that "resistance" in its original insurgent and militant sense was impossible in the Central Europe of the day. He therefore proposed living "as if" he were a citizen of a free society, "as if" lying and cowardice were not mandatory patriotic duties, "as if" his government had actually signed (which it actually had) the various treaties and agreements that enshrine universal human rights. He called this tactic "The Power of the Powerless" because, even when disagreement can be almost forbidden, a state that insists on actually compelling assent can be relatively easily made to look stupid.

The "as if" idea could be very well applied to several distinct situations in life.


More examples of the "as if" pose:

Professor E. P. Thompson [...] proposed that we live "as if" a free independent Europe already existed.
[...]
Oscar Wilde [...] decided to live "as if" moral hypocrisy were not regnant. In the Deep South in the early 1960's, Rosa Parks [...] decided to act "as if" a hardworking black woman could sit down on a bus at the end of the day's labor. In Moscow in the 1970's, Aleksandr Solzhenitsyn resolved to write "as if" an individual scholar could investigate the history of his own country, and publish his findings.

I remember seeing on the recent December 1st, that Google made a special logo to celebrate Rosa Parks. I knew about her on that day.


Some final remarks:

On every day of those years, the "as if" pose had to be kept up, until its cumulative effect could be felt.

All I can recommend, therefore (apart from the study of these and other good examples) is that you try to cultivate some of this attitude. In an average day, you may well be confronted with some species of bullying or bigotry, or some ill-phrased appeal the the general will, or some petty abuse of authority.

Ben-Hur Cigars

On May 2010, I went to Milwaukee to attend the "Gravitational Wave Tests of Alternative Theories of Gravity in the Advanced Detector Era" workshop. On the last day, I went to the Public Museum. It had lots of exhibits, including one about the old streets of Milwaukee. I found there a cigar advertisement that I couldn't fail to notice, since I've seen the Ben-Hur movie countless times. I like the flavor of Roman Empire of the movie and the majestic sound-track.


In all epochs, movies influence the market and the image of the products.

Sunday, January 2, 2011

A quote by Fulke Greville

While reading "Letters to a Young Contrarian", I found a reference to Fulke Greville in the form of this line: "Created sick---Commanded to be well." It is mentioned as a crude and direct implication of the kind of things that are implicit in the religious teachings.

I found in Wikiquote the full text. It is moving and dramatic, a portrait of the human dilemma.

Oh wearisome condition of Humanity!
Born under one law, to another bound,
Vainly begot and yet forbidden vanity,
Created sick, commanded to be sound:
What meaneth Nature by these diverse laws?
Passion and reason self-division cause.
Is it the mask or majesty of Power
To make offences that it may forgive?